美国政府拒绝公开数以千计的秘密专利
  • 发表时间:2018-06-04

图片说明由石板。Thinkstock和美国政府的形象。未来时态是由石板大学、新美国大学和亚利桑那州立大学组成的伙伴关系,研究新兴技术、公共政策和社会。

如果你浏览美国专利局的在线数据库,你会发现一些令人摸不着头脑的发明建议:飞机乘客叠在一起的计划,在白色背景上拍照的过程,巧克力覆盖的冰激凌棒。

但截至2017年,根据美国专利商标局报告并由美国科学家联合会发表的统计数字,有5,784项专利你看不见。他们是美国政府根据“保密令”收藏的发明。“我们不知道他们的目的是什么,但是最近公开的曾经秘密的专利包括激光跟踪系统、弹头生产方法、抗雷达干扰设备和更坚固的网络。

美国的发明秘密至少可以追溯到20世纪30年代,但它真正开始于40年代,当时核武器的发展被分类所笼罩。1952年《发明保密法》成为官方政策,允许USPTO将被认为“危害国家安全”的专利锁定。根据该法案,USPTOs专利专员被授权标记专利申请——甚至是公民个人开发的专利申请——供政府防务机构审查,政府防务机构可以要求对某些发明保密。此类“保密令”所涵盖的专利可能会被限制出口,只提供给国防机构,甚至被列为机密。专利持有人可以对保密令提出上诉,但撤销保密令的权力仍掌握在提出请求的机构手中。尽管这些机构可能会重新考虑,但统计数字并不乐观:根据美国科学家联合会的数据,从2013年到2017年,平均每年有25个旧的保密令被撤销,而每年有117个新的保密令被撤销。有这么多发明被认为是秘密的,最终被公开的很少,整个过程本身也在分类中模糊不清,难怪批评家质疑目前的发明保密制度是否真的运作正常。

与发明秘密的争论不是应该废除它,而是它需要尽快停止使用。FAS已经跟踪专利保密制度三十年了。该组织成立于1945年,由曼哈顿计划的工程师组成,名为原子科学家联合会,最初成立的目的是促进核裁军。随着时间的推移,它更名为美国科学家联合会,并扩大了其范围,以解决其他问题,如化学武器、武器销售和一般的政府保密。80年代,当里根政府和国家安全局试图用发明保密来限制对密码学的讨论时,FAS加入了争论,成功地抵制了政府审查,并从此跟踪了USPTOs保密活动。

从本质上讲,与发明秘密的争论并不是应该废除它,而是需要停止过度使用它。充其量,政府机构会偏向谨慎,对对国家安全构成哪怕是最轻微威胁的专利实施保密令。最糟糕的是,官僚们盲目地发布保密命令,然后忘记这些命令,因为这比仔细考虑新技术公开的含义要简单得多。无论如何,潜在有用的甚至是革命性的信息都不会公之于众,唯一的办法就是要求政府重新考虑。

FAS代理总裁史蒂文·阿夫古德指出了两个说明当前发明问题的特殊例子——保密制度。首先是太阳能电池板。1971年的一份初步机密文件显示,陆军、空军和NASA都认为“太阳能光伏发电机”可能值得限制。“虽然这些可能有军事应用于空间系统的潜力,但显然也可能有重大的非军事应用,”说好极了。

第二个例子更平庸,但更能说明系统有多荒谬。国防机构定期撤销保密令,从而允许公开发布以前受到限制的专利。2000年,USPTO终于发布了一项专利,该专利于1936年提交。这项发明对国家安全的威胁有多大,以致64年都无法公开?一种用于手动编码和解码消息的密码——到2000年,这种技术已经过时了几十年。“这在历史上很有意思,但并不令人惊叹,”Aftergood说。

两位发明家最近在一起民事案件中对这一系统进行了反击。2014年,夫妻布迪米尔和德桑卡·杜兰杰诺维奇对空军、国防部和他们各自的秘书提起诉讼,此前夫妇(现已颁发的)反导措施专利受到两项保密令的制约。尽管dockjanovics在2015年以6.3万美元的价格成功解决了他们的案子,但他还是善意地指出“这种抗议是不寻常的”。“

FAS目前正试图获得更多有关发明秘密背后过程的信息,而不是发明本身,但即使这些细节也受到保护。“我们试图获得当前的发明——保密——审查标准,以揭示当前的安全利益或关注的发明主题,但我们尚未成功,”Aftergood说。USPTO证实了这一点,表示除了为国家安全而扣留专利之外,“该标准也在国家安全之下。“

Aftergood认为,这种将政府保密与额外的政府保密相缓冲的做法,与其说是邪恶的,不如说是轻率的。虽然他承认有时出于政治利益而故意使用保密,“但更多的时候,这是一种或多或少无意识的官僚反射。“看来,对于政府机关来说,有了分类橡皮图章,每个科目都是一个秘密。

Tweet分享知识产权评论军方的Arvind Dilawar是一位作家和编辑,他的作品出现在《新闻周刊》、《卫报》、《邪恶》等杂志上。